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为科学献出你的眼泪

一个以色列研究者希望建立一个冷冻眼泪银行,全世界的科学家都可以按照性别、年龄等订购所需的眼泪,研究哭泣和眼泪的秘密。

眼泪稀有,拖了研究的后腿

当助产士听到躺在她臂弯里的新生女婴发出哭声,她总算舒了一口气,宝宝能哭意味着她开始了作为一个独立个体的自主呼吸。在产房的角落里的男人,刚当上爸爸,当他第一次看到自己的女儿时,眼眶湿润了。母亲躺在床上,因为分娩的痛苦与哭喊,泪痕犹在,当她看到女儿健康地出生,泪水再次夺眶而出。

哭,作为一项重要的表达方式,是人类与生俱来的技能之一,并且一直伴随我们终生。然而,对于人们为什么会哭这种现象,科学界了解得并不多。以色列科学家诺姆·索贝尔想改变这种认知现状,他相信,研究眼泪是解开这一秘密的不二之选。每滴眼泪都含有数十亿个分子,眼泪不仅是弄明白人类为什么哭泣的途径,泪水的成分还可以帮助研究者发现严重疾病或研发新药。

眼泪一直都是一个被科学界忽视的领域,鲜有研究成果。2011年,索贝尔和他的同事在眼泪上终于有所发现,他们证明出,女性眼泪的味道会减弱男性的性冲动。这一研究结果引起了科学界的注意,但是这个研究团队很难进一步发展出相关理论,因为眼泪样本用光了。

眼泪很难得到,大部分捐献者都难以按照要求哭出来,所以收集非常有限。这是导致与眼泪相关的研究难以进行的原因之一。其次,男性的眼泪非常少,因为平均而言,男人比女人哭得少。荷兰2009年的一项研究指出,女人平均一年哭30~64次,而男人平均一年只哭6~17次。然而,最主要的困难是,眼泪非常不稳定,眼泪分子一离开泪腺就开始分解。

按需订购各种眼泪

于是,索贝尔花了很多年开发出了一种方法,可以将眼泪安全、长期地保存起来。一旦眼泪离开眼睛,索贝尔就将眼泪快速低温冷冻,用液氮将泪滴冷冻成-80℃的固体,最大限度地保证了眼泪成份的完整。

他还计划建立一个眼泪储备银行,供科学家研究使用。既然已经有了血液银行、尿液银行和羊水银行等生物银行,为什么不能有眼泪银行呢?目前,科学家需要花6个月做眼泪实验,如果有了眼泪银行,就只需要2周了。

这个异想天开的眼泪银行会是什么样子呢?首先,眼泪银行会按眼泪不同的类型进行分类。

科学家一般将人类的眼泪分成三个种类:基底型眼泪、反射型眼泪和情绪型眼泪。基底型眼泪会整天不停地从泪腺分泌出来,覆盖到眼球的每个角落,湿润、清洁和保护我们的眼睛。一个成年人平均每天分泌近300克泪水,其中主要包含盐和供眼睛表面细胞吸收的营养物质,还包括重要的抗生素和蛋白质,以对抗病毒、细菌、霉菌等,阻止眼睛因发炎而视线模糊。随着人们老去,基底型眼泪分泌得越来越少,人们就会感觉眼睛干涩和看不清楚了。

当你切洋葱时就会产生反射型眼泪。当洋葱被切开时,其中的酶释放出来,将有机分子转化为对眼睛有刺激性的气体,于是泪腺分泌大量眼泪冲洗掉这些气体。灰尘、化学气体或者视网膜溃疡都会导致泪腺分泌增加,这些泪水中包含更多的蛋白质和酶,可以杀死病菌。反射型眼泪也包括生长物质,可以促进细胞形成,修复眼睛溃疡。

第三种眼泪即情绪型眼泪,这是最神秘的一种。人类是唯一一种用哭这种方式来表达极度悲伤、突然的快乐或其他强烈情绪的物种,科学家已经花费了许多年来寻找其中的原因。目前能够知道的是,情绪型眼泪中包含了其他两种眼泪中所没有的止痛荷尔蒙——脑啡肽,然而,他们仍然没有获得情绪型眼泪完整的配方。另一个有待解答的问题是,是否有一些物质只存在于快乐的眼泪中,但悲伤的眼泪中没有?这些问题使得对情绪型眼泪的研究更为重要。

男性和女性的眼泪也必须分类储存,因为研究显示,不同性别的眼泪成份不同。不同职业用眼方式不同,也可以按类别划分。眼泪按类别储存之后,全球的科学家都可以根据自己的需要订购相应的眼泪样本,只要各地的实验室下订单,眼泪银行就能很快将相应样本递送到目的地。

眼泪银行的大用处

索贝尔关于眼泪银行的计划吸引了广泛的国际关注,眼泪研究可以揭示人类眼睛及情绪的很多秘密,比如,对基底型眼泪的研究可以知道智能手机、电脑和平板电脑显示器如何影响我们的眼睛。

基底型眼泪会像一层薄膜覆盖在眼球上,形成完美的光学表面,每当我们眨眼时就会补充一次基底型眼泪。一般来说,当我们看着屏幕时,眨眼的次数减少,这层保护膜会蒸发得更快,缺乏基底眼泪的覆盖会使人感觉眼睛干涩,甚至罹患眼疾。之前的一项研究也表明,基底眼泪中的MUC5AC蛋白质会因为眼睛长时间盯着屏幕而减少。这种蛋白质是基底眼泪中起保护作用的重要物质。程序员大部分时间都面对电脑,而运动员则较少时间看屏幕,如果眼泪银行可以取得这两种人群的眼泪,那么,科学家就能对比他们的泪液,弄清楚MUC5AC蛋白质如何变化,找到保护眼睛,甚至治疗眼疾的途径。

最近,科学家们发现眼泪中包含生物标记物,这是一种能够在严重的疾病发生之前就能显现出疾病征兆的物质。当乳腺癌和前列腺癌发病之前,一种被称为LGB的蛋白质在眼泪中的数量会增加。因此,科学家希望不仅通过分析血液,还能通过分析患者的眼泪,在疾病致命之前就发现它。希望那时,眼泪银行能有络绎不绝的捐献者。

人类为何哭泣的三种解释

人类是唯一一种在悲伤时哭泣的物种,科学家给出了三种可能的理论解释人类哭泣的原因:

社会原因——警示他人

当我们难过时流出的眼泪比基底眼泪含有更多的蛋白质,科学家认为,这些蛋白质增加了眼泪的浓度,使它可以慢慢从脸颊滚落,让更多人看到,作为一个警示的信号。

无厘头原因——人类祖先遗迹

1960年,一个英国海洋生物学家提出,人类是水猴子的后代。因此,有人相信,眼泪是从人类的水生祖先那遗留下来的。

最新解释——缓解紧张

情绪型眼泪包括一种自然生成的止痛和镇静成分——脑啡肽。因此,从进化论的角度看,关于哭泣最成熟的理论是缓解身体的紧张感。

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