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会“放屁”的植物

这植物本来还好好的,一碰它,噢,我的天!闻起来就像是有人放屁了。
科学家在植物中发现以前未知的防御机制:如果植物知道自己可能会面临危险时,比如“别人”对其不知轻重的触碰,它们的根部会释放难闻的气味。

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主动散发难闻臭味

早在几十年前,人们就发现如果扰动一些植物根部周围的土壤,它们就会释放出难闻的硫气味,而这些植物就包括含羞草家族的成员。
人们一直认为,这些气味都是由于植物自身组织受到损伤,不得不释放出来的。就像月桂叶(一种香料)被捏碎,或者洋葱被一刀切之后,所散发出来的味道。这都属于被动状态下的“反应”。
但研究人员发现一些物种的根会积极主动释放它们的臭味,常见的含羞草就是一种。我们早就知道,含羞草是一种敏感的植物,当你触碰它的叶子,它会害羞地将叶片折叠合拢起来。
其实,不只是含羞草的叶子,它藏在地底下的根对他人的触摸也非常敏感,一旦被摸就会无意识地“放屁”,它的屁味与混硫化合物的味道(鸡蛋坏掉后散发的臭味就是一种硫化合物)差不多。

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臭味的源头

那么,难闻的屁味从何而来?
这可能归功于点缀在含羞草根部的绒毛了,这些绒毛很细小,甚至都没有0.5毫米长,气味似乎就是从这里散发出去的,而在散发气味完之后,小绒毛就耷拉萎蔫了。
通常,气味与微生物的关系非常密切,像新鲜的水果蔬菜一旦受伤破口,在微生物的辛勤劳作下,几天之后水果蔬菜可能会发霉发臭,而脚臭味汗味也是在细菌等微生物耕耘下,生产含有臭味的各种代谢物所造成的。以此类比,含羞草根部的屁味会不会也是微生物在搞怪呢?
对此,研究人员做了一项实验:让含羞草幼苗在无菌条件下生长。可是结果发现它们仍然会产生那种难闻的气味,这就说明了味道是含羞草的根本身就有,并不是相关细菌产物引发的。
如果你在自家的卧室里养含羞草这种植物,那么你可要注意了,因为即使是只有几厘米高的含羞草幼苗,它令人作呕的屁味也能扩散到空气中,“填满”整个房间。

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聪明的植物

更让人吃惊的是,研究发现含羞草的根似乎能分辨出不同类型的触摸,也就是说气味的反应是有选择性的。
人类一根手指的点触就足以引发它们散发恶臭味,而如果你是用一个玻璃瓶或金属物体来试探含羞草的根部,它们则完全不理会这种触摸,没有产生任何回应,也就没有放屁。
假如在土壤中拖动它的根,就好比动物啃食它时根部受到振动,就会引发臭味。但是,若是受到土壤中土块的点触,它们又什么反应也没有。
这是一种有趣的反应,目前我们还不太清楚含羞草如何感觉不同触摸类型之间的区别,研究人员猜测,根部的选择性反应可能帮助植物来区分食肉动物和无害物体的触碰。
植物生理学家曾发现,植物其实比我们想象的要聪明得多,当植物受到致病细菌的攻击时,叶子会向根部发出求救信号。根部接收到求救信号后也会立即做出反应,分泌出一种携带有益菌类的酸性物质解围。这一发现进一步证明了植物的聪明之处,它们能很好地感知和响应周围环境。
研究人员认为臭味是一种防御机制,但可能不是针对捕食者的,相反,它可能是用来抵御其他植物的根侵占自己的领土。它们针对人类释放臭味,可能是一种碰巧,在进化史上其实与人类并不相干。
植物根放屁这一现象并不局限于一个物种,美国纽约阿尔伯尼大学的生物学家就已经发现至少六种能产生异味的含羞草物种。金合欢属植物可能也有这一技能。研究者还在研究之中,并认为这种现象可能普遍存在,只是有待我们发现而已。

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