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向空中抛撒蚊子

天气暖和了,大地散发着勃勃生机,同时,蚊子这种除之不尽的讨厌生物也复活了——如果不能一巴掌拍死它,它就会吸食你的鲜血,并向你注射毒液。如果你以为蚊子只是让你有点痒、有点心烦,这意味着你完全没有了解到蚊子的厉害之处。要知道世界上每年杀死人类最多的不是蛇蝎,不是虎豹,不是战争,而是这些小小的蚊子——单单2015年一年,全球因蚊子叮咬而死亡的人数竟达到了83万!因为蚊子在吸血的同时,可以传染给人类近80种疾病,其中包括令人闻风丧胆的乙型脑炎、登革热、疟疾、黄热病、丝虫病……

虽然杀死蚊子似乎是控制它们传播的疾病的最好方法,但其实我们杀死蚊子的手段非常少——徒手能打死的蚊子最少,喷药、点蚊香杀死的稍多一些。而目前,科学家认为最有效的控制蚊子的方法是生物学方法。什么样的生物学方法呢?听起来有点不可思议,看起来更是密集到惊悚,你瞧,这些科学家正在向空中释放大量蚊子!

对抗登革热和寨卡病毒的蚊子

2017年10月下旬,在新加坡一个绿树成荫、地势起伏的中产阶级社区,政府高官、社区领袖和一群带着摄像机的媒体聚集在一群科学家身边,围观他们带来的不寻常礼物:一盒蚊子。这些科学家高呼“一、二、三”,打开了盒子,将3000只蚊子释放到空中。

通过科学家的解说和媒体的宣传,当地居民提前几个月就准备好迎接这份大礼了。他们知道这些蚊子不会咬人,并且是一项重要科学研究的一部分。

事实上,这些被释放的蚊子感染了一种叫沃尔巴克氏菌的细菌,它能阻碍蚊子的繁殖能力,从而阻碍像寨卡病毒之类的通过蚊子传播的病毒。寨卡病毒的感染者会有低热、斑丘疹、关节和肌肉疼痛、结膜炎、无力等症状,最可怕的是感染了寨卡病毒的孕妇极易生出头部畸形的婴儿。从2014年人们发现首例寨卡病毒感染者之后,现在已经有20多个国家和地区有疫情报道,大有蔓延全球之势。

而科学家们所研究的生物学改造,除了让蚊子感染沃尔巴克氏菌,还有对蚊子进行辐射、基因改造。这些用释放被改造过的蚊子来控制蚊子传播疾病的新方法,起源于几年前人们首次被登革热大肆侵袭的时候。登革热的主要症状是高热、头痛、肌肉和关节剧烈酸痛,而重型登革热会让人在24小时内死亡,是世界上传播速度最快的热带疾病。世界卫生组织的数据显示,登革热已经从1970年前仅仅发生在9个国家的严重流行病,扩展到现在的100多个国家,其中大部分是亚洲和拉丁美洲国家。

虽然新加坡并不是唯一一个将蚊子抛撒到空中的国家,在亚洲和拉丁美洲,科学家们也在尝试用这种全新方法来击败埃及伊蚊和白纹伊蚊——就是它们,传播登革热、基孔肯雅病毒和寨卡病毒,夺走了许多人的性命和许多家庭的幸福。

但是,有些情况下,说服人们相信和接受“释放蚊子以制蚊”,比对蚊子进行生物学改造更为困难。原因是,在20世纪中期,为了阻止蚊子传播疟疾和黄热病等流行病,曾一度导致了滴滴涕(DDT)的滥用,一部分人因此患上了癌症,同时,滴滴涕对自然环境造成了极大污染,大量减少了肉食性鸟类。所以,人们担心,这些新的生物学手段,和滴滴涕一样“是药三分毒”。

世界蚊子计划

滴滴涕的禁用,加上全球运输和旅游的爆炸式增长,正在促使蚊虫带来的疾病卷土重来。虽然中国蚊帐通过2016年里约奥运会在国外大火了一把,被称为防蚊神器,但是,我们不可能一直待在蚊帐里,出了蚊帐还得面对蚊子。而科学家认为,生物学防蚊方法的普及迫在眉睫,使用沃尔巴克氏菌来控制蚊子传播疾病,是滴滴涕被禁之后最重要的事情。

沃尔巴克氏菌相对来说是很安全的,因为它不会被传给人类或者动物,只会在昆虫之间传播。除了影响昆虫宿主的生殖之外,当沃尔巴克氏菌被转移到一个新的物种时,会使新寄主产生各种严重的神经系统并发症。2009年,科学家发现沃尔巴克氏菌能阻止登革热病毒在蚊子体内复制增殖,从而阻隔登革热的传播。

2011年,澳大利亚科学家通过“世界蚊子计划”(前称“消灭登革热计划”),向世界推广了一种释放蚊子以制蚊的方法。他们会将感染病毒的蚊子释放到空中,其中,雄蚊子无法使雌蚊子正常受精,从而阻断了蚊子的繁殖;而母蚊子则会把病毒传给下一代,使下一代也无法正常繁殖,并且无法携带登革热和寨卡病毒。不过,母蚊子还是会咬人。

而新加坡和中国,则尝试通过只释放雄蚊来抑制蚊子的数量。雄蚊子不会咬人,但是这种方法更为昂贵,因为它需要在实验室中对雄性进行分类。2016年,在成功的试验之后,中国在广州设立了蚊子改造工厂,每周生产500万只感染了沃尔巴克氏菌的蚊子。

沃尔巴克氏菌是自然存在于环境中的细菌,并非人造细菌,尽管长期的生态效应是未知的,但短期内可以说对人和动物是无害且能被适应的。现在,已经有越来越多国家通过了释放携带沃尔巴克氏菌的蚊子的项目。期待有一天,人类真的能和这些小小的吸血鬼说再见。

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