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颌骨的祸,进化的“锅”

颌骨的祸

我们能够享受各种美食,牙齿居功至伟。但是,对着镜子,咧嘴一笑。咦?牙齿似乎不太整齐,两颗门牙似乎有点大,一颗颗牙齿挤在一块儿好似集市里赶集的人群,大大小小,高矮胖瘦,不太美观。这是牙齿的错吗?不,这都是颌骨惹的祸!

其他动物似乎都有着令人羡慕的整齐牙齿,咱们远古的祖先也一样有着整齐的好牙。除了他们,今天仍过着采集狩猎生活的人们同样是牙齿整齐健康。在东非大裂谷,坦桑尼亚境内生活着一群过着采集狩猎生活的哈扎人。如果看到他们,第一个引起你注意的也许会是他们多于常人而且整整齐齐的牙齿。他们有20颗臼齿,而我们除智齿外只有16颗。他们的上下前牙对齐工整,整排牙齿形成弧度优美的拱形。这意味着他们的牙齿和颌骨完美契合。我们的祖先,甚至是我们的近亲—猴子和猿也是如此。为什么偏偏我们的牙齿与颌骨不搭呢?

并不是因为牙齿太大太多了,颌骨装不下,反而是因为颌骨太小了,装不下我们的牙齿。这听起来似乎是一个意思,其实不然。

牙齿的表面是一层牙釉质,牙釉质成分几乎全是无机物,是人体中最坚硬的物质。而生成牙釉质的牙源性上皮细胞在完成任务后就会消失,也就是说,牙釉质一旦损坏不会再生,所以除了小时候那一次换牙,之后蛀牙或是牙齿损坏都不能够自我修复了。总的来说,我们的牙齿大小、形状都是由基因决定,不会因为口腔环境的改变而改变。

而颌骨就不同了,除了受基因的影响,还受环境的影响,随着使用的过程在变化着。特别是小时候,颌骨更容易根据咀嚼或者咬合压力而变化。颌骨的最终大小主要由外部环境决定。在经过长期的演化之后,现在通常我们的颌骨都相对短小,不但会形成牙齿参差不齐的情况,有的人还因为颌骨内空间太小,舌头无处安放,导致睡觉时舌头向后进入喉咙堵住呼吸道,造成睡眠时发生呼吸暂停。所以,牙齿不齐真不是牙齿本身的错,要怪就怪颌骨吧。

那么,为什么我们的颌骨会变小变短呢?

进化的“锅”

我们的颌骨会变成现在这样又短又小,是进化的结果,借用现在很流行的一个词来说就是进化的“锅”。之前说到,颌骨的大小主要受环境影响,这里的环境主要指我们咀嚼食物时的压力。

生物学家用非洲蹄兔做了一组对照试验,一组蹄兔吃软软的煮熟的食物,另一组蹄兔则吃硬的生食。结果显示,吃生硬食物的兔子牙齿长得相对整齐完好。根据这个实验,生物学家还得出了一个结论:颌骨的最终长度由咀嚼时对它的压力决定。

除此之外,另外两项研究同样证实了这一结论。一项研究是对比观察印度昌迪加尔市的城市居民和郊区居民的颌骨状况。在那里,城市居民经常吃的是酥软的面包,煮熟的小扁豆,而郊区居民们通常吃没有细化的粗粮和较硬的蔬菜。城市居民的颌骨果然相对郊区居民来说较短。另一项研究是比较两代人的颌骨情况,同样发现发现饮食习惯对颌骨形成影响巨大。

远古时期,我们的祖先吃的可不是现在的这些软乎乎的食物,他们吃着粗劣的饮食却长着完美的牙齿,而我们恰恰相反,吃着烹饪好的美食,长着一口粗糙的牙齿。祖先们的粗糙饮食需要不断地咀嚼,咀嚼压力就会刺激齿槽骨的生长,这些骨头的薄膜层长在牙齿根部,它能促使儿童下颌生长得更加强健而长久,减少过度咬合症和咬合错位症的发生。他们的上下门牙边缘能够恰好咬合,保持着极其合适的缝隙。而今天多吃松软食物的我们的牙齿是很难做到的,通常我们的上门牙比下门牙更大更长。不是我们的颌骨不配合,而是我们的饮食环境决定了它的进化方向就是又短又小。

当然,我们不能因为想要把牙齿长好,就去采用“复古”的饮食习惯,吃生硬粗糙的食物。且不说我们的胃在习惯了松松软软的美味之后是否能够接受那些生硬的食物,就是当下的审美估计也很难接受有大又长的颌骨。况且,能形成今天这样的颌骨并非一日之功,而是长期进化而来的。今天我们有牙齿矫正手术,虽然从进化的角度,该矫正的不是牙齿而是颌骨,但我们仍旧能通过矫正手术获得相对整齐的牙齿。而且,牙医们已经从重点关注牙齿本身转向颌骨的生长。相信在未来,我们不用吃那些粗糙的食物也能有整齐完美的牙齿。

本文源自大科技〈科学之谜〉 2017年第12期杂志文章 欢迎您关注大科技公众号:hdkj1997

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