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史前符号暗藏文明起源

成群的马匹正在缓缓向前走动,一头肥壮的野牛正冲向一个戴着鸟冠的鸟人,一群红鹿在游泳。这些栩栩如生的壁画来自著名的法国拉斯柯洞穴壁画,发现时震惊了世界,因为它们的绘画者竟然是1.5万年前的原始人类。
1.5万年前,欧洲正处于冰河世纪,天气异常寒冷,原始人会躲藏在洞穴里避寒,在这种情况下,他们有可能有时间和精力来绘制巨幅壁画。但是,这个时候也是石器时代,原始人是如何用粗制的石器来画出线条这么均匀流畅的动物形象呢?另外,这些高超的绘画技巧吸引大多数人注意的同时,还为我们留下了一些更重要的线索。

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遍布欧洲的32个古老符号

原来,在庞大的动物壁画中,几个几何图形时不时出现。比如在一个冰河鹿下面,还绘制有黑色四边形和十多个小点。在野牛旁边,出现了半圆形、直线形,在其他动物中,之字形和X形之类的线条标记也频繁出现。画过画的人会知道,在构图过程中,难免会出错,多画出一些错误的线条和点是难以避免的,那么,难道这些几何图形是原始人画错而留下的痕迹?事情没那么简单,这些几何图形不止出现在拉斯柯洞穴。
在法国西南部一个公元前1.6万年的女性墓穴里,出土了一串由数十个鹿齿串成的项链。在鹿齿的表面,也有许多类似的几何符号,它们是由两个基本符号构成:X形和直线。这样的符号组合一共有48个,与法国拉斯柯洞穴壁画里发现的X形和直线相似。
2013年至2014年之间,研究者扩大了研究范围,他们一共研究了法国、西班牙、意大利、葡萄牙的56个冰河时期的洞穴,这些洞穴时间跨度为公元前4万年到公元前1万年。在这些洞穴中,同样出现了点、线、三角形这些非常基本的图形,还有更复杂的形状,比如梯形、手形符号、一个信封形状的符号和羽毛形状的符号。
研究者将这些跨越3万年的洞穴和墓穴遗址中出现的符号汇总,编制了一个综合性数据库,结果让人震惊:数万年间,在欧洲的洞穴遗址中,虽然有各种各样的符号,但按种类划分,竟然只有32种。
几万年间,欧洲祖先似乎一直大量重复地使用这些符号,而且这些符号呈现了规律性。一些符号似乎用来代表一个更大的图形。比如,有些壁画中,只出现了猛犸象的象牙,可能已经简单代表了一头猛犸象或者一次捕猎猛犸象的行动,用马和犀牛的眼睛代表马和犀牛,人们大概都明白它们所表达的意思,因为这些符号通常会在象形文字中出现。
另外,从公元前4万年开始,手形图案通常与点一起使用,后来,在公元前2.8万年到公元前2.2万年间,符号组合的长度扩展,又添加了拇指形图案、有沟槽的手指图案和平行的线条。这吻合文字发展规律,比如:刚开始人们也许只是创造了一个字,随后文字组合在一起会创造出单词,最后多个文字会组成一个句子。这也是一个高超的符号编码技能,早期的象形文字中,成组聚集就是经典特色。
那么,这些符号能说明什么问题呢?

文字的雏形

众所周知,文字归根结底就是一种有意义的符号。已知的最早文字系统是发现于乌鲁克古城(现在的伊拉克)的有5000年历史的楔形文字,其他文字也出现在四五千年前。然而,这些文字已经非常成熟,而且构造很复杂。在此之前,一定还有一个特殊的时期,人类已经开始使用一些简单的抽象的符号来编码和传递信息。研究者猜测欧洲发现的古老符号说明人类正式发明文字前,已经开始学会用符号来沟通了。
然而,按照研究者的理解,这些古老的欧洲艺术家一开始应该只用了几种简单几何图形,随着时间推移再逐步创造了更复杂的图形,就像文字发展的规律一样,符号结构应该是慢慢变复杂的。然而,欧洲近四分之三的符号类型在公元前4万年到公元前2.8万年就已经在使用了。人类在这么早的时候应该不会具有这种复杂的符号体系,因此,科学家怀疑这些符号的起源应该来自别处。
当研究者们查看世界各地的史前洞穴符号时,发现了更多的线索。在公元前4万年到公元前3万年这段时间内,32种符号不止出现在欧洲,它们还出现在世界各地的史前洞穴中。比如X形也出现在美洲、东非、南非地区,以及印度、澳大利亚;表示河流的折线出现在美洲、东非地区,以及印度等地,而手形在美洲地区,以及马来西亚、中国等地的史前洞穴中频频出现。研究者推测,当现代人约于5万年前离开非洲分散到世界各地,并逐渐取代当地土著人种时,这套符号系统可能已经发明。
在非洲的考古发现也开始证实这套符号体系可能早已有之。以南非开普敦南部的布隆伯斯洞穴为例,考古学家最近在那里发现了用赤铁矿(一种用来制造红色颜料的氧化铁)碎片雕刻的抽象图形,距今至少有7.5万年历史。甚至有证据表明,早期人类——直立人,在大约50万年前,就已经在贝壳上雕刻了一个Z字形。
呈现抽象符号和抽象概念的能力,使得人类有别于其他动物,即使我们的表亲大猩猩也没法做到,它无疑是人类最独特的一项技能,这些符号的发现证明在几万年前,人类就具备这种能力,而且很有可能已经发明了独特的符号沟通系统,这是人类向象征主义和书写迈出的第一步。

符号的意义

那么,这些符号代表什么特殊的意义呢?一些研究者认为结合洞穴里的动物图画来看,这些符号很可能代表陷阱和武器。而圆圈和倒三角形在一些文献中被理解为女性的外阴。这样的图形在世界许多地方都会出现,说明许多史前文化将生殖看得非常重要。南非考古学家还提出了一套神经心理学的解释,相信石器时代的一些象征性的符号也许是神秘仪式的一部分。如果是这样,那么,这些文字符号很可能只是用来表示幻觉的。
不过,没有时间机器,我们目前可能还不会知道我们的祖先用这些符号在表达什么意思。但至少,现在我们知道人类文字产生的历史过程比我们想象得还要漫长。

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