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生了69个,女人的生育极限在哪里?

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超级生育能力

在18世纪俄罗斯一个普通农民的家中,有一位神奇母亲堪称创下了世界纪录——她一生中生下了69个孩子。据当地修道院的报告,1725~1765年间(40年),瓦西里耶夫太太怀孕27次,生下了16组双胞胎、7组三胞胎和4组四胞胎,总共69个孩子,这实在是太神奇了,这位母亲不仅有着钢铁般的子宫,还有着极为罕见的运气,她竟然总是怀上双胞胎甚至多胞胎!
那么,这个报告是否真实?人类是否真的有可能生育60多个孩子?
首先,让我们考虑主人公瓦西里耶夫太太的相关数字。在40年的时间里她是否有足够的时间怀孕27次?答案似乎是肯定的,特别是考虑到三胞胎和四胞胎怀孕至出生的时间,通常短于单胎的平均水平。
我们来进行一些粗略的计算:16组双胞胎平均需要37周的时间;7组三胞胎平均需要32周;而4组四胞胎平均要30周。加起来,也就是说,瓦西里耶夫太太怀孕的时间总共需要18年,即使加上一些怀孕时间间隔,40年里怀孕27次在理论上似乎可以做到。但这些在现实中真能做到吗?她在这么长的时间内都有足够的生育能力吗?

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女性生育能力的限制

女性通常在15岁左右会经历月经初潮,卵巢开始释放卵子,通常是每28天一个,一直持续到卵子停止供应,也就是到更年期(平均下来是51岁)。在更年期之前,妇女的生育能力开始下降,一个45岁女人,怀上宝宝的几率每个月约只有1%。
事实上,女性的卵子在出生前就已经存在了,女胎儿有多达700万个未成熟的卵细胞;她们出生的时候,子宫里带有将近100万个卵细胞,但只有几十万个卵细胞能坚持到女性成年。这些细胞军团称为卵泡,一生中约有400个会正常成熟并最终排卵,每个月排一个卵的话,就可以假设女性有一个约30年跨度的潜在生育能力。
但随着女人的年龄继续增长,卵子的数量和质量也随之下降。妇女的生育后期,卵子有更高损伤和突变的几率,如染色体异常,这些不合常规的卵子也会自我终结。在古代,大多数女性42岁左右就不会怀孕了。随着年龄的增长,怀孕和生下孩子这个任务变得越来越困难。
此外,连续的喂养工作也会剥夺女性的生殖能力。如果瓦西里耶夫太太进行母乳喂养(他们是农民,可能支付不起奶妈的费用),她的身体在这段时间就可能不排卵。这个“内在的”生育控制,将会使她的生育间隔延长,从而减少生育次数。

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存活的挑战

怀孕是一个女人身体经历最严格的事情。在古代,每一个怀孕的母亲都会有生命危险,尤其是怀上多胞胎,在临产时出现致命并发症风险的概率极高。
此外,一胎多胞的怀孕情形是非常罕见的。例如,在2012年的英国,生育双胞胎的几率只有1.5%;三胞胎则是一个微乎其微的概率,为3万分之一;四胞胎或更多的胞胎,在约78万例中,只有3例。
这么说来,瓦西里耶夫太太实在是太神奇了,她的一生不仅能够怀孕27次,每次都能怀到两个以上的胎儿,而且没遇到任何可能的风险,一直顺顺利利,这实在是太不可思议了。
更不可思议的是,据说瓦西里耶夫太太生下的69个孩子中,存活了67个婴儿。在18世纪,由于条件的限制,足月的单胎婴儿死亡率是很高的,俄罗斯乡村尤其如此。更不用说多胞胎了,因为他们几乎都是提前出世,还不够健康,即使是今天的四胞胎,也很难确定他们都能生存下来。
最后,还有一个疑问是:什么样的女性会这样做?一生中几乎所有时间都拿来怀孕和生宝宝?要想一想这么多小孩带来的生活压力。真不敢想象这对夫妇是不是都能记住所有孩子的名字,而且很多个多胞胎还是长得几乎一模一样,估计他们每天都会为这个问题纠结。
这样看来,这个生育69个孩子的可信度极低,子虚乌有的可能性较大。

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“非自然”的新世界

撇开这个不可思议的历史报告不说,一个女性在现代社会能否突破自然的生育限制生育更多的孩子呢?在未来,答案很可能是肯定的。
过去几年的研究发现,女性生殖的外围界限可能比我们想象的要大得多。而最近的研究表明,女性的卵巢包含“卵母细胞干细胞”,如果有适当的刺激,可能使她产生几乎无限数量的卵子。
研究人员已经记录了不同生物的“卵母细胞干细胞”,从苍蝇到猴子,在2012年也记录了人类的。虽然“卵母细胞干细胞”在人体中不会产生卵子,但它们在其他生物中却可以,雌蝇就是其中之一。
研究人员认为,在原则上,卵母细胞干细胞可以打开女性的生育机制,帮助那些卵子供应有困难的女性,或是因癌症治疗过早停止供应卵子的女性。而且从理论上讲,女性或许也能跟男性一样,有生育数百甚至数千名宝宝的能力。
毕竟,男性能每日产生精子数达百万计,这意味着他们基本上没有数量限制。大约800年前,成吉思汗可能在横跨亚洲大陆时期,留下了数百名后代,遗传证据显示,迄今为止,他的后代已经枝繁叶茂地发展到1600万人。

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假如男性在“很年轻”的时候就可以成为孩子的父亲,那么就可以实现成吉思汗模式。研究人员表示,男性生育能力没有极限,而女性也没有。
这个假设确实是可能实现的,可以考虑到这种极端的情况:生育药物可引起卵巢的过度刺激,其中多个卵泡成熟,并一次性排卵。这些卵子可以通过手术转移和受精,无论是在体外或是体内,由后续手术置入代孕母亲子宫里,最后生下宝宝。因此,每个人都可能会有一对双胞胎,或更多。
虽然女性生育能力没有极限,但人类单胎生育能力却有极限。那么女性单胎最多能生育几个宝宝呢?由于每个物种用于繁殖的能量是有限的,与其他哺乳动物相比,人类婴儿在出生时神经系统发育不完善,因而体质脆弱,不会自己吃东西、也不会自行下地走,在成长过程中需要母亲更多的照顾,这种特质本身使得人类母亲一次不能生育很多的孩子。美国趣味科学网站的一篇文章指出,单胎生8个孩子是人类的生育极限。但据统计,1971年意大利的一位妇女曾产下15名宝宝,看来人类生育极限只有等待更详细的研究来解释了。

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