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会爆炸的牙齿

19世纪的美国牙医WH·阿特金森遇到了一个难题,他在一本主流的美国牙医杂志上看到一则故事,这故事听起来有点吓人——人们嘴巴里的牙齿发生爆炸!阿特金森很是奇怪,如此坚固的牙齿为什么会爆炸呢?

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恐怖的牙齿爆炸

故事描述了3个病人牙齿爆炸的场景。第一个病人是位美国牧师,他在1817年经历了不愉快的牙痛考验:刚开始时,他的右上犬牙和臼齿疼痛,之后越来越疼,终于疼到让他无法忍受的程度。可是那时没有什么止痛药,他只能跑来跑去,转移注意力,在徒劳的努力中获得一些喘息的机会。
实在忍不住的时候,他有时会像一只愤怒的动物一样,抱自己的头往地上钻;有时是往自己头上浇冷水,获得暂时的麻痹。但一切都无济于事。这对于一位牧师来说,钻地、浇冷水都是很不体面的行为,所以,你可想而知他有多么的痛苦了。
当时,牙痛几乎算是一种无药可治的“酷刑”(直到1862年,才有廉价和稍微有效的牙医学)。曾经传闻有人在牙痛持续5个月后,承受不住自杀了。不过,这位不幸的牧师有一个快乐的结局:
有一天早上九点多的时候,牙痛又开始了,牧师像是精神错乱了一样暴走,走来又走去,心情无比暴躁。突然,他的牙齿发出一道尖锐的响声,像手枪射击发出的声音,随后牙齿产生裂痕,并很快爆裂成碎片。疼痛似乎一下子消失,牧师瞬间得到了解脱。这时,他转过身来对妻子说:“我的痛苦都不见了。”然后,他上床睡觉了,那天他终于能睡个好觉了,之后的大部分晚上都睡得很香,因为牙齿不再疼痛。

牙齿爆炸导致脑震荡

在牧师牙齿爆炸事件的13年后,同样的事情发生在一位太太身上,她住在距离牧师家只有几千米远的地方。她忍受了很长一段时间的牙痛了,之后也像牧师一样,牙齿爆炸,疼痛立即缓解。最后一个牙齿爆炸案例发生在1855年,病人是一位生活健康、有5个孩子的母亲,她的左上犬牙也是类似的爆炸。
这起故事虽然很不寻常,但这些故事并不是“唯一”的。一本英国牙科杂志也曾详细介绍过历史上许多类似的故事,其中还记录了另一个美国牙医在1871年遇到的很离谱的事情。这位牙医负责治疗一名年轻女孩子的牙痛,突然女孩子的臼齿以不可思议的方式结束它的一生——臼齿裂开爆炸,伴随着响亮爆碎声的是脑震荡,几乎把这名女性击晕,而爆炸的声音太大了,她“耳聋”了好几天。
那么,是什么导致了这些戏剧性的牙齿爆炸呢?

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牙医的解释

美国牙医WH·阿特金森提出了两种可供选择的解释。首先是一种他称之为“自由热量”的物质,会在牙齿里累积,对牙髓造成了巨大的压力。但现在,这一假设可以直接排除,因为它根据的是一个已经过时的科学理论——多年来,人们认为“热”是由一种称作“卡路里”的流体构成,它们会互相排斥。排斥使压力增加是合理的,但现我们现在知道,我们身体里并没有“卡路里”这样的流体。
阿特金森还有另外一个解释,他提出,牙齿内的腐烂可能造成了气体的积聚,这些气体就像是一个定时炸弹,最终导致牙齿爆炸。乍一看,这个想法似乎相对可信些,但这能解释牙齿爆炸谜团吗?有人对此表示怀疑:这是不可能的,因为牙齿的结构非常坚固。
19世纪的牙医并不晓得蛀牙的真正原因,他们认为蛀牙是由内向外发生的,主要是内在的“变质”。直到20世纪,人们才认识到蛀牙是牙齿表面上的细菌引起的,由饮食导致的。
以上两种解释都讲不通,那么,答案或许藏在用来做早期牙洞填充物的化学物质当中。

牙齿爆炸之由

虽然19世纪有多次关于牙齿爆炸的报告,但是从1920年后就没有记录了。在这之前,人们常常会用各种各样的金属来填补牙洞,包括铅、锡、银和各种合金。如果两种不同的金属被用填补同一个牙洞,那么这就相当于创建一个化学电池——根据中学的化学知识,导电性不同的两种金属分别作为电极的正极和负极,而口腔里的水分是电解质溶液,那么牙齿里的金属混合物有可能会自发产生电子交换,整个嘴巴就会变成低压电池。
如果修补蛀牙时,牙医做的不太好,余留下一些未修补的小牙洞。这意味着小牙洞内有可能会积聚电解反应产生的氢气,蛀牙可能会在气压作用下裂开。如果被点燃,氢甚至会爆炸,前提是填充而金属混合物的病人当时抽烟,火花进到牙齿里。
但是,火花进到牙齿里,这种情况有点牵强。而且,也没有证据表明,以前的那几位牙齿爆炸的病人的牙齿里有什么填充物。现在看来,爆炸牙齿的秘密至今仍无法解答。
虽然牙齿爆炸很少见,但是牙齿破裂是相当常见的。20世纪60年代,南极探险家们曾报道了他们的牙齿会发生碎裂,当时人们认为这是极端寒冷环境造成的。但其实,真正的罪魁祸首是探险家们的饮食——高糖分的食物引起了蛀牙,加上严寒的环境,牙齿才会碎裂。至于牙齿爆炸,因为这类现象非常罕见,科学家无法深入研究,所以至今没找出确切原因。

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