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牙齿上的独特信息

大自然的动物们牙齿千奇百怪,各有各的形状和大小。

独角鲸头顶部的螺旋状长牙启发了人们设计出美丽的独角兽,可长牙还是一个非常灵敏的感觉器官,里面包含有数百万根神经,可以帮助独角鲸在海水中感知盐度的变化,以便独角鲸在不同的海水环境中航行,另外这根长牙在捕食的时候还能起到击晕猎物的目的。

獐是唯一一种没有鹿角的鹿科动物,雄性獐长着一对长约5厘米的长牙可以用来攻击和自卫,发挥着和鹿角一样的作用;海胆的牙齿是由方解石晶体材料组成的,硬度之高足以让海胆咀嚼岩石,而且这些牙齿还能够不断地成长锐化……

牙齿上的“个人档案”

人的牙齿可能我们都很熟悉,但你可能不知道,牙齿上带有每个人的个人信息,是一份精确度极高的“个人档案”。

牙齿上的信息就和我们的指纹一样独一无二,一个轻轻的咬痕就可以帮助我们得到关于一颗牙齿的DNA信息。在现代取证工作中,科学家可以借助牙齿判断出一个人的年龄、性别、种族、平日习惯等信息,甚至还能推测出一个人的职业。

由于在口腔里生活着超过300种不同种类的细菌,牙齿表面的牙菌斑就包含了其中大部分的种类,因此牙齿对考古工作来说也有不小的意义。科学家可以从牙齿斑块中获取微生物并重建微生物群,这些微生物群可以告诉我们远古祖先是如何生活的,包括他们的文化、行为方式、饮食、生活习惯,甚至还有社交习俗。根据细菌随着时间变化而改变的遗传基因结构,斑块中的细菌还能告诉我们,人类古老祖先在换季的时候如何迁移。另外,长期暴露于有金属毒素或其他毒素的环境下,牙齿的状况也会发生改变。

除了人类的牙齿,动物的牙齿也能告诉我们一些自然环境变化的信息。在2016年,美国科学家们对河马的牙齿进行检验,从中找到了历史上环境和气候变化的数据。

“健康信号灯”

我们自身携带的基因与口腔健康有着千丝万缕的联系,甚至还关系到我们整个身体的健康。

尽管还不能确定口腔健康一定和基因有关系,但还是有一些特定的基因有让我们患上蛀牙和牙龈疾病的风险。举个例子,丹麦科学家在2017年就发现了一种“甜牙”基因,这是一种带有特殊变异的基因。带有这种变异基因的人,更倾向于喜爱并消耗大量的糖,和其他人相比,偏好甜食的人除了会大量摄入糖分,他们还更喜欢饮酒,更容易患上和牙齿以及肾脏有关的疾病。

有问题的牙齿会引发其他一连串问题,例如烂掉或已经脓肿的牙齿可以引起一些危及生命安全的并发症,牙齿发脓后细菌如果扩散到了大脑则可能会导致死亡。排列不齐的牙齿会导致头痛、鼻窦问题、呼吸困难,甚至还会使面部畸形。最重要的是,因为分布在口腔里的牙齿、牙龈上的有害细菌很容易在我们的身体里传播,所以口腔健康与我们的心血管和神经系统健康是息息相关的。

口腔健康能够清晰地反映出我们自身的健康状况,一些从外在难以觉察到的疾病可以从牙齿上找到线索,所以一旦感觉到牙齿不舒服,还是空出时间和牙医见个面吧。

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