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生命探秘:隐形杀手--致命真菌

这是一群沉着、冷静的隐形杀手,它们总能抓住机会攻击目标,置目标于死地……

图坦卡蒙是一位神秘的埃及法老,他的墓室中藏着大量的珍宝,但据说也有一个可怕的诅咒。最好的证据就是几个最早进入墓室的人都离奇死去,许多人相信是因为他们打扰了法老,所以被诅咒而死。而其中资助那次考古的英国人卡纳冯勋爵的死因更是一个长期困扰许多人的谜,最近几年这个谜才被解开——导致他死亡的可能是图坦卡蒙墓室里的真菌。

真菌是一种真核生物,不是动物,也不是植物。最常见的包括各种蘑菇、霉菌和酵母。现在已发现的真菌有7万多种,但据科学家估计,这只是所有真菌种类中的一小部分。

在我们的印象中,真菌似乎没有什么威胁,蘑菇可以吃,酵母能帮我们发酵啤酒和面包,不仅如此,我们每天都呼吸着含有真菌或者真菌孢子的空气。

这样看来,我们似乎能够与真菌和平共处,真菌感染似乎也不是什么大问题。但事实上,我们所熟悉的那些真菌感染只是体表的真菌感染,人体深部的真菌感染才是最致命的。

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我们身边的隐形杀手


如果我们把周围的一切放大,那么我们能够看到空气中飘着的真菌和真菌孢子,而已发现的致命真菌有十多种,它们就像隐形的杀手,潜伏在我们的周围,其中一种就是曲霉菌。曲霉菌多见于发霉的粮食、粮制品以及其它霉腐的有机物上,它们在全球绝大部分地区都有分布,而我们此时呼吸的空气中可能就有曲霉菌。

空气中的曲霉菌通常只会引发角膜炎和眼内炎等眼部疾病。不过,眼部感染只是轻微的病症,对于那些做过器官移植手术或者其他外科手术的人来说,如果感染了曲霉菌,那么有可能是致命的。据统计,曲霉菌感染是肝脏移植手术后最严重的并发症之一,发生率在5%~20%,而死亡率高达50%~90%。

除了曲霉菌,我们周围可能还存在着一种潜在的致命真菌——隐球菌。隐球菌通常寄生于腐烂的植物、土壤、鸟类的粪便中。隐球菌能经由呼吸道进入人体,寻找机会感染人的肺部,之后扩散到各个脏器,甚至感染中枢神经系统,引发脑膜炎。如果不及时治疗,患者通常会死去。

更危险的是,有些隐球菌并不安分,它们会不断出现变种,一些变种隐球菌甚至可能可以感染并杀死健康的人。在上个世纪90年代,科学家们在加拿大温哥华发现了一种特殊隐球菌——格特变种隐球菌。在随后的十几年中,这种隐球菌在北美地区传播,引发流行性脑膜炎。据统计,十多年来这种隐球菌在北美地区造成了数百人死亡。

而目前对人类影响最广泛的致命真菌是念珠菌,它导致了人类大多数的真菌感染病症。念珠菌常常寄生在人体皮肤、口腔等各处。正常情况下,它们对我们无害。但是当机体免疫机能低下或它们寄居部位的微生物群落数量减少时,这些不起眼的小居民会“叛变”,它们会降低所处区域的酸浓度来避免被消灭,还能清除白细胞所需的营养,消弱白细胞的活性,然后快速繁殖,导致感染。

每年念珠菌都会攻陷成千上万人的免疫系统,而其中一半左右的人会因此死亡。不过念珠菌感染的病症有轻有重。婴幼儿常患的鹅口疮就是白色念珠菌感染引起的,通常在婴幼儿营养不良或者身体虚弱时发病。这是念珠菌引发的比较轻微的病症。如果一个身体受过创伤、进行过器官移植、干细胞移植,或者做格特变种隐球菌(微观摄影图片).jpg过其他外科手术的人体内出现念珠菌感染,那么这将威胁到患者的生命。


难以击败的致命真菌


以现在的医疗技术,一般的外科手术成功率已经很高,此外,医生还能为患者移植新的健康器官,也能够通过骨髓移植或者化疗来治疗血液疾病。但让人难以接受的是,很多时候即使手术很成功,患者还是会死于普通的真菌感染。据统计,每年大约有150万人因真菌感染而死去,这个数字远比每年死于疟疾的人数要高。面对真菌时,医生为何会如此束手无策?

 

白色念珠菌(微观摄影图片).jpg

 

首先,真菌适应性强、分布广泛,防不胜防。真菌及其孢子通常都能在酸性、脱水、寒冷和高温的环境下存活,因此它们的分布很广。

其次,耐药性真菌越来越多。含有唑类的药物对治疗真菌感染很有效,但是在过去几十年中,唑类药物经常用来防止真菌感染农作物和花卉。此外,许多油漆和涂料中也会加入这种物质。这就使得生活在土壤和其他自然环境中的真菌有机会接触到这些药物。长时间的接触可能使真菌出现耐药性。而真菌和真菌孢子都很轻,借助风的力量,它们能飘到更远的地方。因此如果一些真菌出现了耐药性,那么这种耐药性将能以令人难以置信的速度散布到世界各地。这就像一个人得到某个绝密消息后,将消息发布在网络上,那么几乎就在同一时间,世界各地的网友都能看到这个消息。

再次,在一些患者身上可能会同时存在真菌感染和细菌感染,因此很多情况下,医生可能会误诊。比如真菌感染是导致艾滋病患者死亡的重要原因,但是由于艾滋病患者有时会同时出现真菌感染和细菌感染,并引发并发症。相比之下,细菌感染的症状往往更明显,比如高热、出现皮疹、呼吸加快、血压下降等等。而真菌感染通常会使患者先出现上呼吸道感染、真皮或皮下组织出现结块等症状,之后病情会迅速恶化,然而真菌感染的早期症状一般不会引起人的重视。因此,医生有时可能会忽略患者的真菌感染症状,从而采取错误的治疗方法。这会延误治疗,使患者错过最好的治疗时间。

最重要的一点是,我们和真菌一样都是真核生物,用于抑制或杀灭真菌病原体的药物往往对我们自身的细胞也有伤害。并且在临床治疗时,要杀灭真菌病原体所需的药物浓度有时要达到人体可耐受范围的最高限制才有效,因此这些药物可能会对人产生副作用。

看起来,我们似乎拿真菌没有办法。不过科学家认为,此前真菌从未对人类造成过严重打击,未来恐怕也不会。这是因为真菌有非常复杂的生命周期,它们的生长和进化往往比细菌或者病毒慢得多。也就是说,如果科学家努力研发药物,那么是有可能在真菌进化之前找到有效的治疗药物的。并且真菌并不依赖我们生存,这意味着它们不需要拼命地来征服我们,因此在人类身上它们的进化动力是有限的。所以对于人类这个整体而言,真菌的威胁并不可怕。而经过科学家的努力,未来人类有可能可以找到打败那些隐形杀手的武器。


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